Βρετανοί ερευνητές από το Πανεπιστήμιο του Sheffield έκαναν ένα σημαντικό βήμα προόδου όσον αφορά την αντιμετώπιση της κώφωσης. Οι επιστήμονες, βέβαια, διεξήγαγαν το σχετικό πείραμα σε τρωκτικά (χάμστερ). Εξυπακούεται, λοιπόν, ότι δεν μπορούν προς το παρόν να υποστηρίξουν ότι τα ευρήματά τους μπορούν να βρουν εφαρμογή στους ανθρώπους. Δεν αποκλείεται όμως αυτό σύντομα να συμβεί.

Στο πλαίσιο της έρευνάς τους, που δημοσιεύτηκε στο επιστημονικό περιοδικό «Nature», οι ειδικοί χρησιμοποίησαν βλαστικά κύτταρα προερχόμενα από ανθρώπινο έμβρυο (μια πρακτική που από μόνη εγείρει πλήθος ηθικών διλημμάτων). Τα κύτταρα αυτά έχουν την ιδιότητα να διαφοροποιηθούν σε οποιοδήποτε κύτταρο και ιστό του σώματος.
Στην προκειμένη περίπτωση οι ερευνητές τα διαφοροποίησαν με τη βοήθεια ενός χημικού κοκτέιλ σε τριχοειδή κύτταρα του κοχλία. Η βλάβη των τελευταίων στο εσωτερικό του αυτιού είναι ένας από τους κύριους λόγους βαρηκοΐας.
Σε ένα διάστημα δέκα εβδομάδων βελτιώθηκε η ακοή των τρωκτικών. Μέχρι το τέλος της έρευνας, η ακοή τους είχε αποκατασταθεί κατά 45%. Οι ερευνητές παραλληλίζουν τη βελτίωση με εκείνη ενός ανθρώπου που δεν είναι σε θέση να ακούσει την κίνηση του δρόμου και μετά τη θεραπεία κατορθώνει να ακούει μια συζήτηση.

Σύμφωνα με τους ερευνητές, το ένα τρίτο των τρωκτικών ανταποκρίθηκαν στη θεραπεία έως και κατά 90%, ενώ λιγότερο από το ένα τρίτο δεν σημείωσαν κάποια βελτίωση.