Οι ερευνητές του Albert Einstein College of Medicine της Νέας Υόρκης υποστηρίζουν ότι τα επεισόδια μακροχρόνιου στρες μπορεί να συρρικνώσουν τον εγκέφαλο, ακόμη και να προκαλέσουν άνοια. Το στρες που βιώνουν οι άνθρωποι που συμβιώνουν με συζύγους που δεν τους αγαπούν, αυτό που υφίστανται όσοι εργάζονται σε δουλειές που τους κάνουν να αισθάνονται κενοί ή το στρες που εκδηλώνεται μετά από μια τραυματική εμπειρία αποτελούν παραδείγματα των μορφών του στρες με αυτή την επικίνδυνη δράση.


Οι ερευνητές υποστηρίζουν ότι οι χημικές ουσίες – τα κορτικοστεροειδή – που απελευθερώνονται σε μια κατάσταση χρόνιου στρες μπορούν να εξουδετερώσουν τους νευρώνες του εγκεφάλου. Ιδιαίτερα ευάλωτος είναι ο ιππόκαμπος του εγκεφάλου που εμπλέκεται στη διαδικασία της μνήμης γεγονός που οδηγεί τους ειδικούς στο συμπέρασμα ότι το χρόνιο στρες μπορεί να σχετίζεται με την άνοια.


Βέβαια, το μειονέκτημα της συγκεκριμένης έρευνας είναι ότι βασίστηκε στα εγκεφαλογραφήματα ενός μικρού αριθμού ανθρώπων. Πρόκειται για διευθυντικά στελέχη της Wall Street που είχαν υποστεί μετατραυματικό στρες μετά τις επιθέσεις της 11ης Σεπτεμβρίου.


Οι εξετάσεις τους έδειξαν ότι ο ιππόκαμπος του εγκεφάλου τους ήταν αντίστοιχου μεγέθους με αυτό των ηλικιωμένων ασθενών με άνοια. «Παρότι το δείγμα είναι μικρό για να διεξαχθούν οριστικά συμπεράσματα, υπάρχουν ενδείξεις ότι το στρες είχε επηρεάσει τον ιππόκαμπο», εξηγεί ο Byram Karasu καθηγητής ψυχιατρικής στο Albert Einstein College of Medicine.


Επιπλέον, σε παρόμοια συμπεράσματα έχουν οδηγηθεί και άλλοι ερευνητές βάσει μελετών σε βετεράνους του πολέμου με μετατραυματικό στρες ή σε μεσήλικες γυναίκες.